Ослабляется ли вирус, вызывающий COVID-19?

После того, как в Италии в конце февраля 2020 года впервые был обнаружен COVID-19, страна быстро стала глобальным центром распространения вируса. К началу июня более было 233 000 случаев заболевания и более 33 000 случаев смерти.  Статистика хуже, чем в Китае. Чтобы замедлить распространение, правительство приказало всем оставаться дома. Теперь уровень заболеваемости наконец падает. Страна начинает вновь открываться, и ряд итальянских врачей заявляют, что смертельный вирус теряет силу.

«В марте и апреле большинство пациентов очень сильно болели. У них был острый респираторный дистресс-синдром, полиорганная недостаточность. Они нуждались в немедленном кислороде, помещении на ИВЛ, и через два-три дня пациенты умирали», - говорит Маттео Бассетти, доктор медицинских наук, директор Клиники инфекционных заболеваний в больнице Сан-Мартино в Генуе. «Но сейчас, в последние четыре-пять недель, все стало по-другому. Пациенты того же возраста, что и раньше, даже очень пожилые пациенты, не так больны, как пациенты всего четыре-шесть недель назад».

В категорической оппозиции заявлениям Бассетти и ряда других врачей - итальянские чиновники в области общественного здравоохранения и Всемирная организация здравоохранения (ВОЗ). Они предупреждают, что нет никаких доказательств в поддержку этих утверждений. Они призывают медицинских работников и общественность и впредь относиться к вирусу крайне серьезно. Между тем, доктор Бассетти говорит, что доказательства скоро будут собраны.

Может ли вирус ослабиться?

«Одно из золотых правил вирусологии, - говорит доктор Марк Кэмерон, доцент кафедры медицинских наук в Медицинской школе Case Western University, - это то, что вирусы, циркулирующие в сообществе, изменяются и мутируют».

Они делают это, говорит он, чтобы выжить. Вирус, который достаточно смертоносен, чтобы убить всех своих хозяев, вымрет, как только умрет последний зараженный человек. Более слабая форма вируса, которая не делает людей очень больными, может продолжать передаваться от человека к человеку.

«Вирус заинтересован в собственном выживании», - говорит доктор Кэмерон. «Нужно поддерживать жизнь, а не убивать хозяина - то есть нас. Вирус, вызывающий COVID-19 уже достиг этого идеального баланса».

Может потребоваться время, чтобы было достаточно генетических изменений, чтобы существенно ослабить коронавирус - как тот, который вызывает COVID-19, так и другие формы, которые были до него. Известно, что коронавирусы человека чрезвычайно стабильны по своему генетическому составу. Они очень мало меняются со временем. Раннее отслеживание SARS-CoV-2, коронавируса, который вызывает COVID-19, предполагает, что он ведет себя как его родственники, медленно и незаметно изменяясь с течением времени.

Это не значит, что вирус вообще не меняется. Когда исследователи из Университета штата Аризона проанализировали образцы коронавируса, собранные из мазков из носа, они обнаружили образец, который имел существенное генетическое отличие от других образцов.

Но неизвестно, приводит ли этот конкретный вариант вируса к более или менее серьезному заболеванию или к какой-либо разнице в симптомах вообще. Для подтверждения такой теории потребуется гораздо больше исследований. Ученым потребуется соотнести различные генетические последовательности различных вариантов вируса с симптомами пациентов.

Тем не менее, говорит доктор Кэмерон, мутантный образец (если он не вызывает смерть носителя) не будет препятствовать распространению других штаммов. Вирусные штаммы выживают независимо друг от друга. Вот почему, например, несколько штаммов гриппа циркулируют каждый сезон.

Доктор Кэмерон говорит, что при большом количестве людей, инфицированных SARS-CoV-2, мутация в одном образце вряд ли изменит ход вспышки.

Хотя некоторые ученые говорят, что маловероятно, что вирус мутировал настолько, чтобы существенно изменить степень тяжести заболевания, малая изменчивость - это не всегда плохо. Малая изменчивость делает вирус простой мишенью для исследователей, работающих над вакциной. Например, грипп меняется так быстро, что разработчикам вакцин приходится каждый год делать новые прививки.

Доказательства уже в пути?

Чиновники от здравоохранения подчеркивают, что нет научных доказательств того, что вирус стал слабее. Пока эти доказательства не будут найдены, органы здравоохранения предупреждают, что общественность не может снизить свою защиту от распространения вируса. Но доктор Бассетти обещает, что доказательства скоро будут. Он ссылается на исследования, проводимые в северных итальянских городах Милан и Брешиа, которые покажут, что люди уже получают меньшую вирусную нагрузку, чем раньше - имеют менее тяжелое протекание болезни - и что генетические мутации в вирусе сделали его менее смертельным.

«Мы не говорим, что вирус исчез, - говорит доктор Бассетти. «Мы говорим, что имеет место нечто другое». Он считает причиной изменения ситуации комбинацию нескольких факторов, включая биологические изменения в вирусе, успех социального дистанцирования, использование масок и тщательное мытьё рук. Сглаживание кривой заболеваемости, добавляет доктор Кэмерон, позволяет сделать медицинскую помощь доступной для тех, кто в ней нуждается, без задержки.

В ответ на опровержение от ВОЗ его утверждений, доктор Бассетти говорит: «ВОЗ не заботится о пациентах. Они сидят за столом в Женеве. Моё мнение - это мнение большинства врачей на местах. С момента начала эпидемии мы приняли более 500 пациентов в больницу Сан-Мартино, и я наблюдаю резкое снижение тяжести заболевания».